Sunday, 17 April 2011

BWR: Iker and Xabi, the Complete Circumnavigators on board MAPFRE, take second place

Iker Martinez (right) and Xabi Fernandez finish second in the Barcelona World Race on board MAPFRE, without stopping. Image copyright Nico Martinez/Barclona World Race.

by Barcelona World Race media

When Iker Martinez and Xabi Fernadez crossed the finish line of the Barcelona World Race at 0917hrs (UTC) the Spanish Olympic champions of 2004 took second place, having completed the 25,200 miles course in an elapsed time of 94 days, 21 hours, 17 minutes and 35 seconds.

Their average pace on MAPFRE was 11.07 knots for the theoretical course distance, and over the 28,759 miles they actually covered they made an average of 12.63 knots. They finished 22 hours, 56 minutes and 59 seconds behind winners Virbac-Paprec 3 to a tremendous reception in a sun-drenched Barcelona.

“This is an ideal situation for us. Until 14 months ago we had never sailed an IMOCA 60 and so we could not aspire to very much. But the race was very good, much better than we expected. We've made a huge step. Tomorrow the project is finished but if in the future we want to do it again we can hope to aspire to anything.

"We learned a lot, every day. Each day has been a learning process. Especially all the way through the South Atlantic and Indian Oceans. We were sailing well and we could fight with those at the front. We believe that we can go one step further,”said Iker Martinez, shortly after he and Xabi had made an emotional reunion with their young families on the deck of MAPFRE.

His co-skipper Xabi Fernandez added “These past 94 days have been never-ending. If you told me it was 105 days, I would believe you. But it has been a great regatta."

Back in 2007, when the inaugural Barcelona World Race answered the start gun off the Catalan capital, two of sailing’s most likable and down to earth Olympic gold medallists were merely interested spectators. With a first experience of the crewed 2005-6 round the world Volvo Ocean Race on Movistar behind them, Iker Martinez and Xabi Fernandez were in the throes of intense preparation for their second Olympics and on an enjoyable day trip to see the new non-stop race set off, but the seeds of an idea were sown.

Their second Olympic medal, from a demolition derby medal race in Qingdao, China, was not of the colour they had set out for, and so the duo gave everything to ensure they won their third 49er World Championships in the Bahamas in January last year. Only with their third title bagged, did the duo let their idea of another offshore adventure grow.

Both were total IMOCA Open 60 novices when they set foot on one for the first time in late February last year. “We wanted to know if it was something we could do together, and now we have our answer,” said Xabi Fernandez, a few days ago on live Visio-Conference.

Today the Basque duo, who have sailed together in the 49er since 1999, not only confirmed to themselves that the Barcelona World Race is a challenge they can complete, but by winning second place, the IMOCA Open 60 ‘rookies’ have underlined what an outstanding sailing talent they are.

Iker and Xabi: second overall on board MAPFRE. Image copyright Maria Muina/Barcelona World Race.

Finishing in second place, just under 23 hours behind the race winners Virbac-Paprec 3, the Spanish pair are the first team to complete the entire circumnavigation non-stop.

“We would rather be fifth and complete the circumnavigation without stopping, than finish second and stop. This is our opportunity to go round non-stop together and that is what we have always wanted to do,”said Xabi on the approach to Wellington, re-affirming that fundamental goal a few days ago.

‘Leave nothing on the race course’ is the universal maxim of coaches. Arriving today with all gauges down to ‘reserve’ – no food left and no fuel, unable to run their engine any more, it is unlikely that any team has pushed harder for longer. A batch of spoiled freeze dried meant the duo have been on reduced rations for at least three weeks, having first mentioned back in the Doldrums that they were low on nutrition.

For the duration of their 25,200-mile, three month-long course they have vividly and coherently transmitted their simple love for sailing, the relentless drive and stamina which has been at the foundation of some of the race’s most consistent high speeds, and opened up their incredible adventure to an enchanted audience.

Their ability to regain ground with long days of fast-paced, high mileage sailing had race winners Jean-Pierre Dick and Loïck Peyron consider them several times as “serious customers, who sail the boat well”.

Fernandezand Martinez sailed constantly in second place for 18,900 miles since the 26th January when they took up the baton from mentor Michel Desjoyeaux and Francois Gabart (FRA) after they lost the top of Foncia’s mast.

A deficit to Virbac-Paprec 3 at the Cape of Good Hope of 730 miles on January 29th had grown five days later to 780 miles. But, after Virbac-Paprec 3 stopped in Wellington to repair their mast-track and batten cars, by the mid-Pacific the Spanish duo had got tantalisingly close, to within 8.3 miles of the leaders by February 25th.

Their baptism of fire into the rarefied world of deep ocean IMOCA Open 60 racing has been completed, where self-reliance in every area – mechanical, electrics and electronics, sailmaking and boatbuilding – is as much part of the complete circumnavigation as trimming sails, managing sleep and nutrition.

Iker and Xabi cross the finishing line on board MAPFRE. Image copyright Maria Muina/Barcelona World Race.

The Spanish pair rose admirably to the multiple challenges. Belying their Olympic one design and Volvo Ocean Race backgrounds, where a top specialist is, at worst, a phone call away 24/7, at best at your elbow in a second, on 11th February in the Indian Ocean they finally revealed that they had spent 48 hours completing a workmanlike, ingenious composite repair to their port daggerboard, five days after they lost 1.5 metres off the tip when they hit an object.

They had not mentioned the impact when it occurred five days previously, and ran silently while they cannibalised foam from the helm’s seat to make the repair. After trying to repair it on deck they next had to manhandle the 100 kilos, 4 metre-long blade into the cabin of their IMOCA Open 60 where they set up a tented workshop to finish the repair. Their success it fixing it ensured that they did not have to make any technical stops and were able to complete one of their main goals.

After Cape Horn they had to make a short halt, mooring briefly in the remote Isla Nueva at the entrance to the Beagle Channel. There, in the fading darkness, Martinez scaled the mast to sort out their jammed foresail halyards. Their detour and brief pause cost them 80 miles to leader Virbac-Paprec 3.

They served notice of their capacity for speed in the turbo charged racing of the north-easterly trades where they set an electric pace, sailing lower but faster than their opposition. They admitted pre-start to being less confident of their weather strategy experience, having never previously had to take sole responsibility for routing, but as the race progressed so their skill and confidence developed, and Martinez confirmed it was a component of the race they were enjoying.

On the descent of the Atlantic in the approach to the key Saint Helena anticyclone they were first to use ‘ghost mode’ as they sought to cover a move to the west and south, but when the weather files seemed suddenly to turn against them, they had to bail out back to the east, furiously beating back upwind to try and close the gap back to then leader Estrella Damm.

And on the return up the Atlantic, the dominant South Atlantic anticyclone again was a thorny dilemma. Dick and Peyron escaped to the east, avoiding the worst of the lightest breezes and reeled out more nearly 400 miles of additional lead in three days as the Spanish duo struggled to extricate themselves.

Through their many highs, and few lows, the duo have visibly enjoyed sharing each mile and hour of the course with their audience. They have thrived on sharing special moments, patiently taking minutes from the relentless race to speak with just some of the many hundreds of youngsters who have followed the race on the Visio-Conferences. Without doubt they are now the complete circumnavigators.


Iker Martinez:"I'm feeling great because everyone we want to have here is here, all the family, all the friends, everybody's here. So we're feeling very happy and a little bit more relaxed, now it's time to have a rest and enjoy it a little bit!”

Did you expect to finish second? "Not at all, no no. We know about racing, so we knew anything could happen, but we knew already that it would be very difficult to be on the podium or in the top five, so our goal here was to finish the race non-stop, that was in our minds since the beginning of the project, since we started training. So after that, racing is racing, things can happen and they were happening for us. I think we were pretty lucky on how things were going within the race, and then we were learning pretty fast. We suddenly saw in the Indian Ocean that we were sailing pretty close to the leaders, and we were really sailing well and feeling good - at the beginning we weren't feeling so good as we didn't know how to sail the boat, but then at that moment we decided, ok, now is the moment to push!

"We have a lot of good memories, many different things. It's not just a race, it's an adventure so you have many feelings. Probably the best one is to be able to do a race like this with Xabi, both of us together, that's probably the best bit. And then a lot of little moments, problems or things we enjoyed. Whenever we're sailing together, not in the 49er but like this, we're always trying to solve problems - 'do you know how do to this, or this?' that was happening every day."

The winners greet the second placed: left to right - Xabi Fernandez, Loick Peyron, Iker Martinez and Jean-Pierre Dick. Image copyright Maria Muina/Barcelona World Race.

Background story:

• February 2010 After doing a deal on his highly optimised, well proven Vendée Globe winning Farr-designed Foncia last year the duo first went to IMOCA Open 60 ‘school’ learning from double Vendée Globe winner Michel Desjoyeaux and his technical team in Port La Foret in Brittany. After six weeks of work around the boat, learning with their shore team the keel, rig, mechanical and electricals, they went out, with ‘Le Professor’, and won their first IMOCA race, the Grand Prix Douarnenez.

• April-June 2010At the beginning of April Martinez and Fernandez sailed with their team back to their base in Sanxenxo, Northern Spain and in May sailed on to Port La Foret, before contesting the round Spain, Vuelta España a Vela in June, where they finished fifth.

Race history:

• December 31st 2010 MAPFRE started their first round the world race up with the main group, but stuck close to the northern, Spanish side of the Gibraltar Straits, dropping to ninth by January 3rd.

• January 10th Back up to fifth place, MAPFRE earn their reputation as ‘speed kings’ consistently scoring 20-plus knot speeds south of the Cape Verde islands.

• January 15th With Foncia and Virbac-Paprec 3 stopping in Recife, MAPFRE move up to second, and become the first to employ ‘stealth’ mode as the French pair rejoin the race, emerging 183 miles behind new race leaders Estrella Damm. However, their middle route between the westerly leaders and easterly main group sees them lose out, briefly dropping to ninth before working hard to overtake the peleton to the east and climb to third.

• January 26th Move into second place after Foncia break their mast, 543 miles behind Virbac-Paprec 3. Rounded Cape of Good Hope three days later more than 730 miles behind the leaders.

• February 4th Have reduced the deficit to just 412 miles.

• February 11th Reveal that they have had to make major repairs to their port daggerboard.

• February 16th Virbac-Paprec 3 make a 48-hour pitstop in Wellington, New Zealand. MAPFRE enter the Cook Strait just as the French leaders depart.

• February 25th Having tailed Virbac-Paprec 3 across two Pacific ice gates, MAPFRE are within 8.3 miles of the leaders. Their pace in this stage of the race earns them the Pacific Trophy for the fastest course from the Cook Strait to Cape Horn.

• March 3rd Round Cape Horn, then stop straight afterwards to make unassisted repairs to their halyards. Rejoin racing 220 miles behind the leaders.

• March 11th Virbac-Paprec 3 emerge from the St Helena High pressure system 544 miles ahead of second-placed MAPFRE, with the Spaniards having been becalmed on a more westerly course.

• March 19th Having given chase once again back up the Atlantic, MAPFRE close to within 111 miles of Virbac-Paprec 3 across the Doldrums, but can gain no more.

• March 25th Both the leading boats deploy ‘ghost mode’ as they contend with the Azores high pressure system, but Virbac-Paprec 3 emerge 240 miles ahead.

• April 4th MAPFRE pass Gibraltar, Virbac-Paprec 3 win the Barcelona World Race.

• April 5th MAPFRE arrive in Barcelona in second place, after of 94 days, 21 hours, 17 minutes and 35 seconds of racing.

In French:

Mapfre deuxième de la Barcelona World Race

Mardi le 5 avril à 11h 17min 35sec heure française, Mapfre a pris la seconde place de la Barcelona World Race. Iker Martinez (33 ans) et Xabi Fernandez (34 ans) auront parcouru ce tour du monde en double en 94 jours, 21 heures, 17 min et 35 secondes, soit 28 759 milles et à la vitesse moyenne de 12,63 nœuds. Les deux champions olympiques signent devant le public espagnol une sacrée performance humaine et sportive, rappelons qu'il y a seulement 14 mois ils naviguaient pour la première fois de leur vie en monocoque de 60 pieds

Iker and Xabi cross the finishing line on board MAPFRE. Image copyright Nico Martinez/Barcelona World Race.

Premières réactions :

Iker : “Nous sommes dans une situation idéale aujourd’hui ! Il y a 14 mois nous n’étions jamais montés sur un IMOCA et nous ne pouvions pas imaginer ce que nous vivons aujourd’hui. La course était géniale, encore mieux que ce que l’on espérait ! Ce matin, ce projet s'arrête, mais dans le futur nous aimerions revenir sur ce circuit, nous pouvons tout imaginer désormais ! Nous avons énormément appris, jour après jour. Si l'on revient une autre fois, on pourra faire mieux encore !"

Xabi : "Ces 94 jours de course ont paru éternels. Si on me disait que la course a duré 105 jours je le croirais tout autant ! On a fait une très belle régate et accompli un rêve. On a profité énormément et l'on n'a pas eu de mauvais moments, si ce n'est la nuit avant le Passage du Horn, où l'on a traversé une terrible tempête avec 40 à 50 noeuds de vent."

Iker Martínez et Xabi Fernández, révélations de la Barcelona World Race

« Ce sont des compétiteurs terribles. C’est incroyable la vitesse à laquelle ils ont navigué ». L’hommage est de Loïck Peyron alors que moins de dix milles séparait à cet instant dans le Pacifique Sud Virbac-Paprec 3 de MAPFRE. Une réflexion toute autant révélatrice du talent des deux navigateurs que de la surprise de la part de certains habitués des courses en solitaire ou en double de les voir à si belle fête. Iker Martinez et Xabi Fernandez, le temps d’un tour du monde, sont entrés de plain pied dans la cour des grands.

Pour autant, les deux navigateurs basques arrivaient avec un sérieux bagage au départ de cette deuxième édition du tour du monde en double. Double médaillés olympiques d’or à Athènes en 2004 et d’argent à Pékin en 2008, Iker et Xabi avaient aussi l’expérience de deux tours du monde en équipage lors de la Volvo Ocean Race. Lors de la dernière édition, à bord de Telefonica Azul, ils signent même un podium et plusieurs victoires d’étapes. Après avoir remporté une nouvelle médaille d’or aux Championnats du Monde de 49er, ils décident de mettre tous les atouts de leur côté pour se lancer dans une nouvelle aventure dans la continuité de leur duo d’inséparables : la Barcelona World Race.

Le joyau de Michel Desjoyeaux

MAPFRE n’est autre que l’ex Foncia, l’IMOCA avec lequel Michel Desjoyeaux remporte brillamment le Vendée Globe 2008. Michel navigue même avec Iker et Xabi sur la quatrième étape du tour d’Espagne, la Vuelta a España a Vela, la première épreuve de leur programme de préparation pour la Barcelona World Race. Le navigateur français a été une pièce maîtresse dans leur entraînement comme en témoignait Iker : « La connaissance de Michel sur son bateau est incroyable. C’est normal, car il l’a conçu, mais c’est impressionnant comment il connaît chacun de ses secrets. C’est un navigateur incroyable et cela va être un privilège de compter sur lui sur le Tour de l’Espagne. »

De derrière à devant, sans arrêt ni défaillance

Iker and Xabi spray each other with champagne. Image copyright Nico Martinez/Barcelona World Race.

Iker Martínez et Xabi Fernández ont débuté la Barcelona World Race dans le peloton de tête jusqu’à Gibraltar, détroit où s’est jouée la première option tactique. Naviguer vers le Nord, le long des côtes espagnoles, ou faire du Sud proche de la côte africaine. Virbac-Paprec 3 prenait l’option Sud, MAPFRE la Nord. La Sud était gagnante, le bateau espagnol perdait 180 milles et franchissait le détroit de Gibraltar le 5 janvier en 8e position. Le 8 janvier, au Nord des Iles Canaries, ils reprennent la 5e place dans le groupe de chasse composé de Président, Groupe Bel et Neutrogena.

Voler dans les alizés

Au Sud des archipels des Canaries, avec les alizés établis, MAPFRE allongeait la foulée avec une moyenne entre deux classements de 21 noeuds. Ce fut la première démonstration des capacités d’Iker Martínez et Xabi Fernández à pousser leur monocoque à vitesse élevée sur une longue période. Ces excès de vitesse permettent à MAPFRE de revenir sur Mirabaud puis Groupe Bel, Neutrogena et Président. Seuls les deux leaders français et Estrella Damm réussissent à suivre le rythme imposé par les deux Champions Olympiques. Le 13 janvier, à l’équateur, MAPFRE coupe l’Équateur avec 160 milles de retard sur FONCIA, alors leader, qui annonçait, avec surprise, son arrêt technique à Recife pour réparer le bris de sa crashbox. Peu de temps après, Virbac-Paprec 3 décidait à son tour de faire cap vers le Brésil suite à une avarie de barre d’écoute. Avec cet arrêt au stand des deux bateaux français, Estrella Damm prend la tête de la Barcelona World Race suivi par MAPFRE.

Indécision à Saint Hélène

Deux options s’ouvrent avec l’anticyclone de Sainte Hélène qui s’étend sur l’Atlantique Sud : naviguer le long des côtes brésiliennes dans du vent frais, mais rallonger la route orthodromique ou couper l’anticyclone et raccourcir la distance vers Bonne Espérance. Foncia et Virbac-Paprec 3 choisissent la première après avoir quitté Recife. Estrella Damm et Groupe Bel restent sur une route plus classique. Le 18 janvier MAPFRE entre en mode invisible pour cacher son jeu à ses petits camarades. L’idée première était de rejoindre les côtes brésiliennes pour profiter de vent plus fort, mais les prévisions météo à long terme annonçaient un retour difficile sur la flotte. Pris entre deux feux, Iker Martínez et Xabi Fernández sont obligés de naviguer entre les deux groupes. À l’Est celui du peloton mené par Estrella Damm et à l’Ouest, proche des côtes sud-américaines, celui de Virbac-Paprec 3 et Foncia. Au fur et à mesure que passent les jours, les deux équipages français réussissent à filer entre les mailles du filet tendu par l’anticyclone de Sté Hélène et naviguent rapidement en direction de l’Océan Indien. Le 20 janvier Foncia reprend la tête à Estrella Damm et le 22 janvier Virbac-Paprec 3 bat le record de distance sur 24 heures.

Second, à la lutte contre Estrella Damm, à l’entrée de l’Indien

Le 24 janvier MAPFRE prend l’avantage au classement sur Estrella Damm. Alors troisièmes, Iker Martínez et Xabi Fernández s’emparent de la seconde place le 26 janvier suite au démâtage de Foncia, 540 milles derrière Virbac-Paprec 3 et 187 milles devant Estrella Damm. À 18 900 milles théoriques de Barcelone, cette seconde place ne sera plus jamais quittée.

Le 29 janvier, quand MAPFRE double le cap de Bonne Espérance, Virbac-Paprec 3 dispose d’une avance de 730 milles et Estrella Damm est revenu à 40 milles dans leur sillage. Pendant la première partie de l’Indien, MAPFRE récupère presque 300 milles sur le leader, mais, le 3 février, en cinq jours, Virbac-Paprec 3 remet un confortable matelas de 780 milles avec son plus proche concurrent. C’est la distance la plus grande qui a séparé les deux prétendants au podium. La raison de ce coup d’élastique sera bien cachée par Iker Martínez et Xabi Fernández qui avouaient un peu plus tard, dans une visioconférence laconique, le bris d’une partie de leur dérive. Mais à force de caractère et de persévérance, les deux médaillés olympiques réussissent l’exploit, en pleine mer et avec les moyens du bord, de réparer la dérive et repartent de plus belle à l’entrée de la mer de Tasmanie.

La grande remontée du Pacifique

Dans le détroit de Cook la course a pris un nouveau tournant. Le 16 février, Virbac-Paprec 3 s’arrête à Wellington pour réparer et écope d’une pénalité de 48 heures. Lorsque le bateau bleu repart, MAPFRE n’est plus qu’à 150 milles du leader. Estrella Damm et Groupe Bel arrivent dans le détroit deux jours plus tard et font tous deux escale. Ils repartiront avec 600 milles de retard.

Dans la première moitié du Pacifique, Iker Martínez et Xabi Fernández réalisent une remontée exceptionnelle et récupèrent, en cinq jours, 140 milles sur Virbac-Paprec 3. Au milieu du Pacifique les deux bateaux ne sont séparés que de 8,3 milles. Le leader réagit et c’est avec 140 milles de retard que MAPFRE double le Cap Horn le 3 mars à 15h40. Cette belle traversée leur permet d’empocher le Trophée Paficique avec un temps canon de 12 jours, 8 heures et 20 minutes, soit 40 heures de moins que le précédent temps de référence.

Peu d’options en Atlantique

La remontée de l’Atlantique se joue sur un problème de drisses qui oblige Iker Martínez et Xabi Fernández à s’arrêter, une fois le Cap Horn passé, à l’embouchure du canal de Beagle. Une fois le problème résolu, MAPFRE repart avec 220 milles de retard. Un gouffre difficile à combler dans l’Atlantique. La remontée de cet océan se joue sur un air d’accordéon entre MAPFRE et Virbac-Paprec 3. L’anticyclone de Sainte Hélène joue les arbitres et à l’entrée du Pot au Noir, Iker Martínez et Xabi Fernández sont revenus à 111 milles du futur vainqueur de la Barcelona World Race. Une lutte au sommet s’annonçait. Mais l’anticyclone des Açores en décidait autrement.

Le 25 mars de nouvelles options tactiques devaient être décidées. Coup sur coup les deux leaders rentraient en Mode Invisible. 36 heures plus tard, c’est Virbac-Paprec 3 qui sort vainqueur de ce match à l’aveugle. Le 1er avril le duo français franchissait Gibraltar à 15h35. Trente heures plus tard et avec 250 milles de retard, c’est au tour d’Iker Martínez et Xabi Fernández de rentrer dans la Grande Bleue. La messe était dite.

Délivrance en Méditerranée

Si Virbac-Paprec 3 n’a plus qu’à gérer son avance jusqu’à Barcelone, Iker Martínez et Xabi Fernández doivent faire face, non seulement aux aléas de la Méditerranée, mais à un manque de nourriture et de gasoil. Privés d’énergie et de nourriture au large de Majorque, les dernières 24 heures ont été un véritable sprint pour la délivrance.

Video of MAPFRE crossing the finishing line in Barcelona:

Barcelona World Race