Thursday, 24 February 2011

BWR: Difficult Choices and Times?

- Uncertainty for Groupe Bel and Estrella Damm
- MAPFRE catch to within 40 miles of Virbac-Paprec 3
- Hugo Boss passes Wellington this morning, GAES Centros Auditivos this evening

Dee and Anna on board GAES Centros Auditivos in Cook Strait. Image copyright Chris Cameron/DPPI/Barcelona World Race.

by Barcelona World Race media

It is certainly not the 50th birthday present that Groupe Bel skipper Kito De Pavant was looking for, especially not ‘second time around’.

Such is the ironic timing of the Laughing Cow’s crossing of the international date-line later today and tomorrow that De Pavant was passing his first 50th Birthday concerned about the weather situation but tomorrow he will facing up to the formidable tropical cyclone Atu when the ‘second edition’ of his 50th birthday comes around.

Both De Pavant and Spain’s Pepe Ribes, who both left Wellington on Tuesday night together on Groupe Bel and Estrella Damm, expressed their concern about how they would best deal with the trajectory and force of the challenging weather system which will propagate very strong winds and big, confused seas. Their key decisions will be based around the speed at which the system moves and both duos have been tracking the system consistently since before they left the Kiwi capital.

“ We don’t really know which way to deal with the problem: either by the south or by the north. What we do know it that it lies right on our course.” SaidDe Pavant this morning, “ It is a pretty violent and unpleasant character, not what you want for your birthday. The cyclone brings with it a lot of rain, a lot of wind, and big seas. It is a small but very compact phenomenon which can damage the boat, very risky.”

Pepe Ribes said this morning: “ The passage of the Atu cyclone will be very complicated and neither Alex nor I have ever been confronted by such strong winds and I don’t really know what it will do to us and we are worried to look after the boat. We have been looking at if for a while and still don’t know how we will cross it.”

The system is due to pass swiftly, the two boats which were in Wellington, will have it directly in their path, giving them the option to pass to the north which will at least give them the chance to use the westerlies on the north side of it, but they would need to sail a steeper angle and more miles to get there. The pragmatic solution might be to simply slow and avoid the worst of it

Groupe Bel leaving Wellington. Image copyright Chris Cameron/DPPI/Barcelona World Race.

At the front of the fleet Spain’s Iker Martinez and Xabi Fernandez got to within 25 miles today of the long time race leader MAPFRE. The leading duo are nicely placed on the southern side of a progressive high pressure system which is allowing them a classical arc up to the NE to respect the second ice gate of the Pacific without having to worry about manoeuvres, simply having to sail fast towards the same target. As an instructive insight into the relative speeds of the 2007 generation former Foncia, built prior to the IMOCA Rule’s power cap, and the latest generation design, and of course the sailors potential, this is proving a thrilling encounter which is due to continue for a few days more at least.

It was a triumphant but difficult passage through ‘home’ waters for the Barcelona World Race’s only Kiwi, Andy Meiklejohn who passed through the Cook Strait today, feeling a real mix of different emotions.

On the one hand Meiklejohn was feeling devastated and helpless at the earthquake which hit Christchurch, on the other he was intensely proud to be bringing the powerful Hugo Boss past Wellington, foregoing any technical stopover.

Having started the race with stand-in co-skipper Wouter Verbraak the duo have sailed a smart race so far, rising to seventh place, and now within 650 miles of the race’s podium. Alex Thomson was on the water off Wellington with technical manager Ross Daniel to greet the two co-skippers on the wet, bumpy ride past the capital.

“ We have had a tough time of the last seven weeks with several issues forcing us to be slower than optimal, this was also after a very light exit to the Med, conditions that the heaviest boat in the fleet definitely did not like.”Wrote Meiklejohn, “Wouter and I have managed to pool together our resources, our common strength and the belief and with the support of Alex and our shore team to keep the yacht in the race, and here we are just 400 miles behind 4th place and the battle begins again.”

“ Our troubles however are insignificant compared to the disaster that has just hit the Christchurch region of New Zealand. This is an area with incredible pride and emotional toughness. They boast an unrivaled sporting success through their Cricket teams, netball teams and the All-conquering Crusaders rugby outfit who have dominated southern hemisphere rugby for the last 15 years.”

“ So it’s with real sadness that I sail up Cook Strait in sight of home, its hard to feel excited when there are so many people feeling so much pain. Its great to celebrate what we do and getting to the halfway stage is an achievement in itself but it pales in comparison to what happens in the real world. It’s a real mix of emotions that’s hard to contain and harder to put down in words. We Kiwis are brought up to be hardened to tragedy and sadness but sometimes it doesn’t feel right, sometimes there’s a bigger picture.”

“ Christchurch, our thoughts are with you. Look after each other, give those you don’t know a hug or a helping hand, it’s with that bond that you will once again pull through and, like the phoenix, rise again.”

Andy and Wouter on board HUGO BOSS, passing through Cook Strait. Image copyright Chris Cameron/DPPI/Barcelona World Race.

Rankings at 1400hrs Wednesday 23rd February 2011

1 VIRBAC-PAPREC 3 at 10076 miles to finish
2 MAPFRE 38 miles from the leader
3 RENAULT Z.E at 812 miles
4 NEUTROGENA at 940 miles
5 MIRABAUD at 1066 miles
6 GROUPE BEL at 1278 miles
7 ESTRELLA DAMM Sailing Team at 1282 miles
8 HUGO BOSS at 1454 miles
10 FORUM MARITIM CATALA at 2966 miles
12 WE ARE WATER at 3900 miles


Alex Thomson (GBR) Alex Thomson Racing Team/Hugo Boss
: “ It was amazing to go out there and see the boat and see the guys, a bit weird in a lot of ways, but the guys were in great spirits, the boat looked fantastic and I just feel very proud of what they have achieved so far in a very difficult set of circumstances. They continue to stay positive and are really looking forwards at the possibilities.

"The mast track problem means they can’t currently sail with the mainsail above the first reef. So basically upwind in anything less than 17 knots of wind they are compromised, going slower, and downwind in anything less than 22 knots they are going slower. So the boat is definitely not being sailed to its potential, but when you look at the options to stop or not – losing 48 hours, potentially nearly a 1000 miles – when there is the possibility of them doing the repair on board was too difficult for them to bear, and if I was in the same situation I would have made the same choice.

"We went out and were alongside them for about half an hour and both Ross, our operations manager, and I had a happy conversation with them for about half an hour on the VHF, lots of laughing and joking, them suggesting I get a hair cut. It was fun, but it was also difficult: Andy and I had planned to be doing this race together so for both of us it was probably a bit strange, but I think that the reality is that the guys are in the groove, they have worked together brilliantly, they have formed a great partnership. Their place is on the boat and my place is on the land on this one. That is just a fact.

"It is a difficult one. The guys speak to our team every day, sometimes more than once a day, but usually it is about media stuff, or about technical matters: the media stuff does not involve me and my forte is not the technical side, so I am acting as a bit of a supporter really, a little bit of a mentor really. It is kind of strange and I feel at a bit of a loose end at times. But I have accepted the situation but today it was real proof to me that I feel good about the situation, There is nothing I can do about it. I can be happy about where they are that they are fighting and they are doing a great job.”

Kito de Pavant (FRA), Groupe Bel:“Fifty years old, it is the fourth Cape of this round the world race for me. I am not feeling very birthday. We did not have very much time to prepare anything because we were a bit preoccupied in Wellington, there was a lot of work to do. The weather conditions before we stopped were not so good, and we have lost a lot of time. And so the festivities have gone by the by. It is not that important, especially with a cyclone which is approaching, and we don’t really know which way to to deal with the problem: either by the south or by the north. What we do know it that it lies right on our course. It is a pretty violent and unpleasant character, not what you want for your birthday. The cyclone brings with it a lot of rain, a lot of wind, and big seas. The sea, especially will be huge and the winds might be 70-80kts. It is a small but very compact phenomenon which can damage the boat, very risky.

"Wisest would be to leave it to the north but that does not take us towards Cape Horn. And of course if it gets dangerous then we would just turn and avoid the worst of the waves.

"The difficult conditions should not last very long, 24 hours maybe and then after that we should have some strong winds which should allow us to go quickly towards the ice gates. The Spanish crew are just behind, we can see their lights. It is reassuring to be with them facing the same things. But the truth is that in such circumstances the second boat would not be able to do too much. We ate together yesterday evening and it would be good if we remained together until Barcelona.

"It took us a few weeks to get into the rhythm of the race and now you feel like its starting again from zero. We have enjoyed the comforts ashore and so now it is not so easy to set out again. And the 48 hour stopover is not good, it is too long or too short. But this is a curious birthday, because as we pass the date-line I will have two birthdays!

Pepe Ribes (ESP) Estrella Damm:“We have Groupe Bel about a mile away and it will eb good to sail with someone again as a reference. The passage of the Atu cyclone will be very complicated and neither Alex nor I have ever been confronted by such strong winds and I don’t really know what it will do to us and we are worried to look after the boat. We have been looking at if for a while and still don’t know how we will cross it.

"Our morale is not so high and so we must get back to the feelings we had and stop thinking about were we were in the race and what has happened to us. We need to get back into that mind set because the race is only half way.”

In French:

Pacifique pour les uns, pas si chic pour les autres...

Estrella Damm and Groupe Bel leave Wellington at the same time. Image copyright Chris Cameron/DPPI/Barcelona World Race.

- Moins de 40 milles séparent Virbac-Prec 3 de MAPFRE en tête de flotte
- Un cyclone tropical, « Atu », menace Groupe Bel et Estrella Damm
- Kito de Pavant fête aujourd’hui ses 50 ans : un 4è cap !
- Pas d’escale à Wellington pour Hugo Boss et Gaes Centros Auditivos

Deux poids, deux mesures. Voilà bien le double visage qu’offre le Pacifique Sud aux concurrents de la Barcelona World Race en ce 54è jour de course. La tête de flotte toujours emmenée par Virbac-Paprec 3 suivi comme son ombre par MAPFRE, profite encore de vents favorables dans des conditions stables. Pour les deux bateaux, Groupe Bel et Estrella Damm, qui ont quitté hier Wellington pour rejoindre à leur tour les eaux du grand désert liquide en direction du cap Horn, ce n’est en revanche pas la même histoire. Le plus vaste océan se révèle en effet plus enclin à leur montrer, avec l’arrivée d’un cyclone tropical nommé Atu, sa face obscure. Ce phénomène météo, sous haute surveillance et actuellement situé dans le nord de la Nouvelle-Zélande, se déplace vers le sud-est. D’ici 48 heures, il menace de croiser la route des deux inséparables bateaux rouges, qui vont devoir adapter leur trajectoire...

Blanc et noir

Deux anticyclones de part et d’autre de la Nouvelle-Zélande, un talweg coincé entre les deux, des fronts par-ci ou par là, des phases de transition, et surtout pour corser le tout un cyclone tropical, Atu, qui dévale les latitudes pour se caler pile sur des chemins pourtant déjà balisés… La variété des ingrédients météo du jour donne la mesure de la diversité des sauces à laquelle sont mangés les 24 marins de la course. Avec une flotte étalée sur 3 900 milles (7 223 km) et deux océans, les concurrents de la Barcelona World Race ne traversent évidemment pas les mêmes systèmes météo au même moment. Pas étonnant donc de voir, que d’un bord à l’autre, les conditions comme les prévisions varient du tout au tout, et que chacun voit midi au bout de son étrave. Même le passage du détroit de Cook, frontière naturelle qui ouvre en grand les portes du vaste territoire maritime autour de l’Antarctique, et vécu par tous comme un grand tournant, ne semble pouvoir rien y faire : le Pacifique, réputé pour passer d’un extrême à l’autre et du blanc au noir, reste l’océan de tous les superlatifs.

Tapis rouge devant

Pour l’heure, il déroule toujours un tapis rouge aux deux leaders qui ont attrapé dans leurs voiles des vents d’ouest de 15-20 noeuds en bordure d’un anticyclone. Pour ne rien gâcher, ce système de hautes pressions, dont le centre se situe dans le nord-ouest de la deuxième porte de sécurité du Pacifique distante de 200 milles environ, les accompagne. De quoi permettre aux deux tandems, à la lutte dans une poignée de 38 milles, de se laisser aller au plaisir d’une course de vitesse pure et dure. A ce petit jeu, difficile de ne pas saluer une fois encore la prestation des champions olympiques de MAPFRE, qui donnent toute la mesure de leur talent à bord de l’ancien Foncia de Michel Desjoyeaux au potentiel aussi éprouvé qu’approuvé. Lancés aux trousses des imperturbables Jean-Pierre Dick et Loïck Peyron, Iker Martinez et Xabi Fernandez prouvent qu’ils maîtrisent l’art et la manière de naviguer au meilleur niveau : ils progressent sous les latitudes australes comme s’ils régataient en baie.

Scénario noir pour les bateaux rouges

Dans le sillage de ces deux équipages, les écarts se creusent encore. La faute, dans un autre système, aux vents qui ne sont pas aussi favorables pour leurs plus proches poursuivants ne déméritant pourtant pas. Entre 800 et 1000 milles derrière, Renault ZE, Neutrogena et Mirabaud, relativement proches les uns des autres, n’ont en effet pas bénéficié des mêmes conditions pour laisser aussi vite le détroit de Cook et la Nouvelle-Zélande dans leurs tableaux arrières. Pour autant, leur avance sur la paire de Wellington de retour en course depuis hier soir leur permet de pouvoir échapper aux foudres du cyclone Atu que tous surveillent de très près. Pour Groupe Bel et Estrella Damm, qui naviguent actuellement dans des vents de sud plutôt légers, la musique n’est pas la même. Plus lancinante, elle promet de prendre un tour nettement plus stressant. Pour ne pas dire strident, d’ici les prochaines 48 heures quand le phénomène Atu aura pris ses quartiers pile sur leur route. Plonger sud dans des vents contraires avant qu’il ne soit trop tard, grimper au nord en tournant le dos au cap Horn, ou encore freiner pour laisser passer la tempête qui menace de lever une mer démontée et des vents dantesques ? Quelle que soit l’alternative que choisiront ces deux équipages, le scénario prendra la couleur et la teneur d’un sombre roman noir sur fond de Pacifique de très méchante humeur.

Et du côté des eaux « All Blacks » ?

Aux portes de cet océan, Hugo Boss, bientôt suivi par Gaes Centros Auditivos, gonfle depuis ce mardi après-midi les rangs des bateaux engagés sur la route du cap Horn. A bord, le seul marin « All Black » de la flotte, Andy Meiklejohn, aux côtés de Wouter Verbraack, n’a fait que saluer ses eaux natales. Les deux hommes restent donc aux prises avec leur rail de grand-voile arraché en tête de mât. Pesant le pour et le contre, préférant patienter de rencontrer les conditions qui leur permettent de réparer en mer plutôt que de rester bloqués à terre, ils ont finalement pris la décision de ne pas faire escale. Ils progressent actuellement dans les tout petits airs qui soufflent sur la pointe nord-est de l’île du Sud. Sous l’influence d’un vaste talweg (creux barométrique), leur speedo affiche moins de 4 nœuds ! 38 milles derrière, Dee Caffari et Anna Corbella tricotent au près dans le détroit de Cook. Cet après-midi, elles font, elles aussi, le plein d’images et d’impressions volées à la terre avant de rejoindre les eaux bien troubles du Pacifique, qui promettent de leur en faire voir de toutes les couleurs...

Du côté de l’Indien...

En queue de flotte, trois bateaux progressent toujours dans l’océan Indien par 45-46° S, au large des côtes septentrionales de l’Australie. Près de 1000 milles séparent We Are Water de Forum Maritim Catala, pointé à 200 milles environ de la pointe sud de la Tasmanie. Après un retour en force, à coups de plus de 400 milles avalés en 24 heures, l’équipage de Central Lechera Asturiana connaît un coup de frein dans des vents très légers au passage d’une zone de transition. Dans ces quartiers océaniques, les duos tracent aussi leur route en bordure sud d’un anticyclone. Celui-ci est associé à un front froid, qui passe le long des 47° Sud. Derrière ce front, un second centre de hautes pressions va générer des vents d’ouest assez soutenus, favorisant pour la queue de flotte une route dans le sud des 45°S, où la pression sera plus forte pour avaler les milles avant le grand virage pour remonter vers le détroit de Cook.

Classement du 23 février à 15 heures (TU+1) :

1 VIRBAC-PAPREC 3 à 10075,8 milles de l’arrivée
2 MAPFRE à 38,2 milles du leader
3 RENAULT ZE à 812,9 milles
4 NEUTROGENA à 940,7 milles
5 MIRABAUD à 1066,6 milles
6 GROUPE BEL à 1278 milles
7 ESTELLA DAMM à 1282,8 milles
8 HUGO BOSS à 1454,3 milles
9 GAES CENTROS AUDITIVOS à 1482,6 milles
10 FORUM MARITIM CATALA à 2966,8 milles
12 WE ARE WATER à 3900,5 milles

Dee and Anna on board GAES Centros Auditivos in Cook Strait. Image copyright Chris Cameron/DPPI/Barcelona World Race.

Ils ont dit:

Kito de Pavant, Groupe Bel
: « Il y a un cyclone qui se rapproche et qui nous donne du tracas. On ne sait pas trop comment prendre le problème. Soit par le sud, soit par le nord. En tout cas, il est juste sur notre trajectoire. C’est un phénomène assez vigoureux et dangereux et ce n’est pas un super cadeau d’anniversaire pour les 50 ans - mon 4è cap à moi aujourd’hui - que me fait la météo. C’est un petit phénomène très dense, c’est le pire pour le bateau. Nous prenons un gros risque de casser du matériel. Nous réfléchissons à toutes les éventualités.

"La plus sage serait de partir au nord en pour faire le tour. Ça ne va pas nous avantager et nous faire avancer vers le Cap Horn, mais si nous voyons que ça devient dangereux, on fera demi-tour pour éviter les grosses vagues associées. Nous serons sur zone dans 48 heures à peu près. Les conditions difficiles ne devraient pas durer très longtemps, 24 heures je pense, et après nous devrions avoir du vent fort portant qui nous permettra d’aller assez vite vers les diverses portes. Mais nous avons une fin de semaine très agitée en prévision, et j’avoue être un peu anxieux. »

Dominique Wavre, Mirabaud : « Nous suivons attentivement la trajectoire du cyclone Atu. Il devrait passer derrière nous. On ne devrait pas être près du centre. Nous allons échapper au pire du vent et de la mer. Ça ne sera pas très confortable, mais cela ne devrait pas être trop dangereux pour nous comme phénomène. La sortie du détroit de Cook s’est faite rapidement. Ensuite, on a été encalminé, c’était assez pénible. Mais maintenant, nous sommes au reaching, dans du vent de sud.
Cook représente une belle opération d’un point de vue sportif. Mais humainement, c’était un peu bizarre. Cela procure une impression un peu surréaliste de passer comme des fusées sur des bateaux à voile, alors qu'un drame humain se déroule à quelques centaines de kilomètres de là sans pouvoir ne rien y faire… Et de l’apprendre après coup. »

Pepe Ribes (ESP), Estrella Damm : « C’est une journée fantastique avec un vent de Sud de 10-15 nœuds. Groupe Bel est devant à un mille environ. C’est bien de naviguer avec un autre bateau pour avoir une autre référence. Le passage du cyclone Atu est très compliqué. Nous ne savons pas par où passer. Nous sommes préoccupés. Ni Alex, ni moi, n’avons été préparés à affronter des vents aussi forts. Je ne sais pas quel vent il y aura, les vagues qui se lèveront. Nous sommes préoccupés, nous avons peur que le bateau puisse se casser. Si nous avançons assez rapidement, nous pouvons passer dessous et espérer y échapper. Nous garderons un œil dessus toute la journée pour prendre une décision dès demain. »

Dee Caffari, Gaes Centros Auditivos : « Terre en vue ! C’était notre cri du cœur cette nuit à 21h00. Nous avons vu les hauteurs de la côte ouest de l’île du Sud alors que nous approchions de sa pointe nord-ouest. Nous allions vite, quand les conditions se sont calmées ce qui, avec la houle résiduelle, tant à rendre la vie un peu inconfortable. Nous avons appris que certains avaient eu la chance de descendre le détroit plein pot au portant alors que nous allons nous battre au prés après cet épisode de calme. C’est la roue de chance ! Nous regardons d’un œil le résidu du cyclone tropical Atu qui semble se préparer à être sur notre route alors que nous serons dans le Pacifique. Génial !! Nous n’allons pas nous arrêter, mais peut-être patienter un peu pour éviter de nous retrouver sur sa trajectoire ? Pour l’heure nous devons profiter des belles conditions et de voir la terre. Passer la Nouvelle-Zélande est une grosse étape dans cette course et nous sommes très excitées. »

Barcelona World Race