Friday, 4 February 2011

BWR: An Ever-Changing Rhythm in the Indian Ocean

It's wet on Neutrogena. Image copyright Neutrogena.

* The lack of constant rate and rhythm starts to be felt
* Catching up the leaders?
* The races within the race

by Barcelona World Race media

If there is one theme which has surfaced regularly so far in this second edition of the Barcelona World Race it is that there has been so few sustained periods of constant rate and rhythm. The trade winds from the Canaries to south of the Cape Verdes were more intense than usual, the South Atlantic was light, disorganised and at times chaotic and now the Indian Ocean is proving a challenging taskmaster all the way through the fleet.

The fleet’s most experienced circumnavigator Dominique Wavre, in sixth place on Mirabaud, not only reflected today that he feels more tired than during the first edition of the race at the same point, but that he sees little chance of a settled weather routine for their section of the fleet in coming days.

Mirabaud is under pressure on two counts. The young American-German duo Ryan Breymaier and Boris Herrmann are snapping at their heels on Neutrogena, as relative rookies perhaps unburdened by memories of the Indian Ocean of previous races. And the anticyclone which is chasing both Mirabaud and Neutrogena as they move east is producing especially unsettled conditions which is making trimming and holding a course in big, crossed seas, especially taxing. Resolute but tired, Wavre considered today that they may still be caught by the light winds of the anticyclone which would be especially tough due to the leftover sea state. With between 10 knots in the lulls and 30 knots in the gusts, it was already testing the Mirabaud duo, but less wind and the same kind of seas would be even more problematic.

There has been one constant recently and even that pattern is on the wane.

Sea & sky from Neutrogena. Image copyright Neutrogena.

Since 21st January the lead of Jean-Pierre Dick and Loïck Peyron on Virbac-Paprec 3 has been unchallenged, peaking at 746 miles. But their margin has progressively dropped, pressed by the hard driving peloton who are spurred by strong SSW’ly winds at the moment, making between 19 and 20 knots this afternoon compared to Virbac-Paprec 3’s 17-18 knots gained in 40-45 knot NW’lies and difficult seas. But the weather advantage which seemed to favour the French duo across the west of the Indian Ocean may dissipate slightly as high pressure builds up to the SW of Australia. It would not be unexpected to see Virbac Paprec 3’s lead halved from that peak delta over coming days.

After more than a month at sea, without doubt these changeable conditions do weigh heavily on skippers’ morale. Frustration manifests itself in different ways on the radio and video link-ups. Skippers speak of the desires to head south and pick up the fast moving lows that they remember from previous races, but these depressions are currently as far south as 50 deg and beyond and the safety chain of ice gates corral the fleet in the north. In such circumstances, when morale tips towards pessimism it is essential to fight.

Dee Caffari and Anna Corbella have been occasionally been making light of the tough conditions they have had, battling upwind for three days into what latterly became potentially boat-breaking, huge, confused waves which GAES Centros Auditivos was dropping off, and crashing through. But the monotony and stress on the boat was taking its toll on the duo and the boat.

Since tacking south east last night they fleet’s only all girl team were making good progress, searching to the south east for what promises to be some fast reaching conditions finally more commensurate with their expectations of the south. Caffari and Corbella sent a spectacular video this afternoon which graphically details their upwind battles in more than 30 knots of wind. (see link). And Hugo Boss, hard on the wind, had got to within 25 miles of the west end of the ice gate in very tough conditions.

This evening in the ‘red duel’ it is advantage Estrella Damm, as the Barcelona IMOCA Open 60 of Pepe Ribes and Alex Pella has opened up 12 miles over the course of the afternoon on their French rivals on Groupe Bel.

Co-skipper Ludovic Aglaor confirmed today that the choice of going into ghost mode on FMC was as much a bit of fun prompted by responses to his personal blog with which he stays in touch with friends and family at home in Lorient and around France.

And Central Lechera Asturiana are due to start their short Cape Town pit-stop this evening, ETA 2230hrs UTC.

Jean-Pierre Dick on board Virbac Paprec 3. Image copyright Loick Peyron/JP Dick.

Standings at 1400hrs UTC Thursday 3rd February:

1 VIRBAC-PAPREC 3 at 15 944,8 miles to the finish.
2 MAPFRE at 424,8 miles to leader
3 ESTRELLA DAMM Sailing Team at 549,2 miles
4 GROUPE BEL at 561,3 miles
5 RENAULT Z.E at 764,9 miles
6 MIRABAUD at 1314 miles
7 NEUTROGENA at 1344,9 miles
8 GAES CENTROS AUDITIVOS at 1936,7 miles
9 HUGO BOSS at 2182 miles
10 WE ARE WATER at 2249,2 miles


Toño Piris (ESP) Renault ZE Sailing Team
: “I think if your mind is set to a longer period then you just keep going and try to keep the same rhythm, but it is a shorter leg and you are about to finish and then it is different, but now I am feeling well physically, I am eating well.

“It makes a world of difference. I would not be doing it if someone like Pachi had not asked. He knows the class, the boats and how they behave.

“I think that the two guys who broke their masts it was a pity they have gone, but all the guys who are in front of us they are guys who have made a good preparation and are really good sailors. To be close to them in the leading pack, even at the back end of the leading pack is pretty nice. If we have options to stay in the same system as them, I am very happy with that.”

Gérard Marin (ESP) FMC:“We took advantage of the last days to be in ghost mode to make it even more exciting.

"On Forum Maritim Catala we have a system to take salination samples because it is not easy to get here when boats are not racing, and then they do a study all the time.

"I feel very good. Compared to my other experiences in sailing which was much more monotonous and here it is very changeable, the sailing and the weather conditions.
Now at the start of the Indian Ocean the waves are building up, the weather is good and it is not too cold. We start to see what it’s like in the Indian, we are waiting for a change in the weather in two or three days. By the fifth of February we should be fast reaching and eating up the miles.”

Renault ZE. Image copyright Miguel Casanelles/Renault ZE.

Dominique Wavre (SUI) Mirabaud:“ I feel more tired than last time because of the weather pattern which is changing all the time and also the sea is very difficult. We have a different direction of waves and so at the moment the crew is a bit more tired it is quite a big difference to four years ago.

“The winds are unstable with gusts of 30 knots but lulls of 10 knots. We don’t stop pushing all the time, adjusting the ballast, the sails and the course, to keep our speed up. In these reaching conditions it is not easy for us because of the instability of the wind. The anticyclone is behind us and is going a bit quicker than us. We are trying to escape from it but it is gaining on us. We go from one anticyclone to the other. Usually you can go down south, you have more scope with the course and you can better set your course for the weather, but here with the weather everything feels wrong.

"The first month of food is finished and so we could move some bags and now have space on another bunk and so we are sleeping better. We are not suffering from the cold, but the boat is well insulated and we have good clothing. It is a bit cold on the hands in manoeuvres, but the temperatures are about right. In the next 24-36 hours the conditions will not improve. The wind will drop as the anticyclone catches us but surely not the waves. With the position of the gates I just don’t know when we will be able to surf and have downwind conditions.”

In French:

A la recherche du temps perdu

* La flotte n’a toujours pas trouvé totalement son rythme de croisière
* Derrière le quintet de tête, Mirabaud et Neutrogena cherchent à échapper aux hautes pressions
* Chacun attend les glissades aux allures portantes

We Are Water. Image copyright We Are Water.

Décidément les tandems de la Barcelona World Race ne sont pas à la noce dans cette première partie de l’océan Indien. Mer hachée, vents contraires, progression chaotique semblent au programme pour la majeure partie de la flotte. Pour l’heure, seul Virbac-Paprec 3 semble avoir trouvé des conditions propices à une navigation efficace et plutôt paisible.

A l’exception des leaders de la course, le reste de la flotte est victime du syndrome de la bouteille à moitié vide ou pleine c’est selon. Le quatuor lancé à la poursuite de Jean-Pierre Dick et Loïck Peyron affiche des moyennes plus qu’honorables, mais à quel prix ! De Renault ZE à MAPFRE, tous avouent des conditions particulièrement éprouvantes : mer cassante, vents fortement instables obligeant à des manœuvres incessantes, vagues submergeant régulièrement le pont des monocoques… Mais derrière, ce n’est guère mieux. Pour Mirabaud comme pour Neutrogena, l’enjeu, c’est de ne pas se faire croquer par l’anticyclone au sud de l’Afrique qui semble vouloir prendre ses aises par l’ouest. Les filles de GAES Centros Auditivos sont, quant à elles, contraintes de rallonger sensiblement leur route vers le sud, de même qu’Hugo Boss va tenter de rallier la prochaine porte des glaces sur un seul bord.


Ces conditions difficiles commencent à peser sur le moral des navigateurs. Même si tous s’efforcent de faire bonne figure, la lassitude transparaît tant au travers des vacations, qu’à l’occasion des petits messages envoyés à terre. On y trouve pêle-mêle des envies de piquer un sprint dans un pré, histoire de se dégourdir les jambes, la tentation de piquer plein sud accrocher le train des dépressions qui courent par 50°S au mépris des risques des glaces ou bien encore les légitimes prudences dès lors qu’il s’agit d’aller manœuvrer sur le pont. Dans ces conditions le harnais est d’autant plus de rigueur que la fatigue aidant, les gestes deviennent parfois un peu moins sûrs, les actions maintes et maintes fois répétées souffrent par moment d’imperfections. Or, dans les mers du sud, quand le bateau est malmené par plus de trente nœuds de vent, que les vagues déferlent et courent sur le pont du bateau, le plus petit détail compte. Savoir lutter contre le pessimisme est non seulement une force mentale, mais aussi un gage de performance.

Travailleurs de la mer

Après un peu plus d’un mois de compétition, il y a maintenant trois courses dans la course. En tête, Virbac-Paprec 3 tient la dragée haute à un petit quatuor franco-espagnol composé de MAPFRE, Estrella Damm, Groupe Bel et Renault ZE. Un deuxième groupe emmené par Mirabaud et Neutrogena tente de semer tout autant l’anticyclone qui leur file le train que de creuser un écart définitif sur GAES Centros Auditivos et Hugo Boss. Enfin, plus à l’arrière encore, We Are Water, Central Lechera Asturiana et Forum Maritim Catala mènent une course à la mesure du potentiel de leurs montures. La pression du résultat ne pèse évidemment pas de la même manière sur ces trois équipages qui doivent prendre leur mal en patience. L’humour est par essence, un excellent antidote contre les crises de foi, comme en témoignaient à la vacation d’aujourd’hui Ludovic Aglaor, tout en second degré, ou bien encore Gerard Marin et Cali Sanmarti dont l’enthousiasme communicatif avait les honneurs d’un duplex entre les deux bateaux. Entre le fantôme franco-espagnol (FMC est entré en mode furtif depuis hier au soir) et son homologue espagnol les piques volaient par dessus les vagues... Et si la bonne humeur pouvait générer des vents nouveaux ?

Mapfre. Image copyright Mapfre.

Classement du 3 février à 15 heures (TU+1) :

1 VIRBAC-PAPREC 3 à 15 944,8 milles de l’arrivée
2 MAPFRE à 424,8 milles du leader
3 ESTRELLA DAMM Sailing Team à 549,2 milles
4 GROUPE BEL à 561,3 milles
5 RENAULT Z.E à 764,9 milles
6 MIRABAUD à 1314 milles
7 NEUTROGENA à 1344,9 milles
8 GAES CENTROS AUDITIVOS à 1936,7 milles
9 HUGO BOSS à 2182 milles
10 WE ARE WATER à 2249,2 milles

Ils ont dit :

Dominique Wavre, Mirabaud
: « Le vent est très instable. On doit tout adapter, les ballasts les réglages de voiles pour garder de la vitesse. Pour nous c’est la course d’un anticyclone à l’autre, ce n’est pas très amusant. D’habitude, on est plus au sud, on peut adapter les trajectoires, là c’est un peu la galère météo. A part quand on manœuvre sur le pont, où on a froid aux mains, dans l’ensemble les températures restent correctes. On est dans un temps où il y a beaucoup de grains. Je ne sais pas à quel moment on va rencontrer des conditions de glisse, mais j’ai l’impression que pour l’océan Indien, c’est un peu raté. »

Ludovic Aglaor, Forum Maritim Catala : «On est en mode fantôme. On trouvait que c’était opportun de le faire juste derrière « We Are Water » en sortant de l’Atlantique. Le mode furtif ça met un peu de jeu, c’est rigolo. Je ne vous dirai donc pas sous quelle allure on est et à quelle vitesse on va. C’est le jeu. En tout cas on a un beau soleil et un bateau bien gité bâbord amure. Je peux même vous montrer comment c’est dehors, de toutes les façons, il n’y a pas de panneau indicateur pour donner notre position, ni de rond-point...

"Sur notre blog on a lancé un jeu interactif pour proposer de deviner quand on déclencherait le mode furtif, amener un peu de vie sur le blog. C’est l’occasion de converser avec les copains et amis à terre et de partager un petit peu le tour du monde avec eux. Tous mes copains naviguent et régatent dans le Golfe du Morbihan. Ça les intéresse vraiment. Avec les moyens qu’on a aujourd’hui on peut le faire facilement, c’est vraiment bien. Le mode de vie n’a pas changé, c’est calé. On a un rythme de quart sur 3 heures depuis un bon moment. On va accentuer les efforts sur la sécurité pendant les manœuvres, avec harnais et équipement de sécu dans la veste. »

Antonio Piris, Renault ZE : « Ce sont les conditions les plus dures que j’ai jamais rencontrées. Même sur la Volvo Ocean Race, je n’ai pas de souvenir d’une mer aussi formée. Si je pouvais, je sortirais du bateau juste histoire de m’offrir une petite course à pied dans un champ. On essaye de garder un petit espace du bateau bien au sec. Sinon, on change sans arrêt de voile. Trinquette, solent, prendre un ris, larguer un ris, ça n’arrête pas. Pachi est sur le pont avec son harnais. Si le vent continue de mollir, on va larguer un ris et il devra monter sur la bôme. Mieux vaut être harnaché pour ce type de manœuvre… On s’est fait un petit plaisir hier. Notre chargée de communication avait déposé dans le bateau un cadeau dont elle nous a révélé la cachette. On a pu partager une canette de bière en remerciement de notre disponibilité aux sollicitations des médias... »

Barcelona World Race