Thursday, 20 January 2011

BWR: All Right for Some

Renault ZE. Image copyright Maria Muina/Barcelona World Race.

by Barcelona World Race media

It was all eyes right in the Barcelona World RACE today, as Virbac Paprec 3 was unveiled from ‘ghost’ mode, having concealed themselves from six consecutive position rankings.

Perhaps unsurprising, Jean-Pierre Dick (FRA) and Loick Peyron (FRA) on the new Verdier-VPLP design have reappeared on the western side of the course, approximately 75 miles north-north-east of their long-term rivals Foncia.

Jean-Pierre Dick’sebullient appearance in this morning’s video conference certainly gave an indication that he was happy with their progress. This afternoon’s position report places them in ninth overall, one place behind Foncia. However, the weather models currently suggest that the boats on the far west of the fleet could reach the ice gate of Gough Island anything between a few hundred and 1,000 miles ahead of the current race leader, Estrella Damm.

To gain the maximum advantage would depend on the westerly boats’ ability to steal a march on a fast moving low pressure system, while such a massive variation in predicted outcomes indicates that, when it comes to the South Atlantic, nothing is ever certain. The two French teams are currently enjoying a solid 15-20 knot north-easterly off the South American coast, which is anticipated to build to a stronger NNE’ly flow as the low pressure zone picks up speed and travels south.

While Virbac Paprec 3 is also the fastest boat on the course, making 14.2 knots over the past hour, Spanish leaders Estrella Damm are suffering as the slowest boat on the track, averaging less than 3 knots. This has allowed the rest of the fleet to continue to attack Alex Pella and Pepe Ribes’ (ESP) advantage, which is now less than 40 miles over second placed Groupe Bel, with Mirabaud just over 16 miles further back in third – a gain of 100 miles over the past 24 hours.

Only MAPFRE has avoided the compression zone by escaping to the west. Whether Iker Martinez and Xabi Fernandez (ESP) have made a sufficiently radical or early move remains to be seen – certainly in today’s live video conference Iker admitted that after going into ‘stealth’ mode they had changed their minds and opted for more conservative tactics.

The increasingly compact easterly group also sees Neutrogena in fourth, while the all-female team of Dee Caffari (GBR) and Anna Corbella (ESP) on GAES Centros Auditivos now move into fifth place on the rankings, one ahead of close rivals Renault Z.E. Sailing Team. Likewise, Hugo Boss, Central Lechera Asturiana and We Are Water find themselves in similar conditions and are working hard to maximise every opportunity to gain on the front group – whether they will be able to cling to the leaders closely enough to avoid being shut out of the south by an expanding high pressure zone later in the week is as yet in doubt.

Standings at Wednesday 19 January at 1400hrs UTC

1 ESTRELLA DAMM Sailing Team at 20641 miles from the finish
2 GROUPE BEL at 37 miles from the leader
3 MIRABAUD at 56 miles
4 NEUTROGENA at 103 miles
6 RENAULT Z.E at 111 miles
7 MAPFRE at 132 miles
8 FONCIA at 133 miles
9 VIRBAC-PAPREC 3 at 169 miles
11 HUGO BOSS at 274 miles
12 WE ARE WATER at 317 miles
13 FORUM MARITIM CATALA at 460 miles


Neutrogena. Image copyright Nico Martinez/Neutrogena.

Pepe Ribes (ESP), Estrella Damm:

“We knew the area of no wind was coming, we have done like 50 gybes tonight. What we didn’t have during the Doldrums, we have now. It’s absolutely dead.

“We shall see what’s going on today, and whether the people from the right take the advantage. Foncia and MAPFRE are very well positioned, and of course there’s Virbac Paprec 3 in ghost mode.

“It depends on how long we stay stopped, the rankings may vary – we could still be becalmed for another 10 hours. Desjoyeaux is a master of strategy, as he’s showing once again. Right now he’s taking miles off us. We were all near the Brazilian coast and he’s the only one still there, so he’s far away but well positioned.

“The gate is still far away and those in the south have the advantage because they get the best of the low pressure. Being further south is the most important thing here. But it’s still 2,300 miles to the gate and anything can happen.

“We not even wearing t-shirts at the moment, but I’ve just prepared my bag with the cold weather clothing because next week we will see very drastic changes, we’ll go from 30 to 10 degrees temperature.”

Iker Martinez (ESP), MAPFRE:

“We are sailing close hauled with little wind and the Code Zero. We started our ghost mode because we were thinking of going to the west and then when we saw the new weather we chickened out and went back east. We shall see in our group who escapes out of the calms first, the problems Virbac Paprec 3 and Foncia had with their stops in Brazil ended up favouring them with the forecast.

“We’ll be in trouble with our dietician - with the meals and drinks you never keep to their instructions as there is a lot of food and we wish we could get as rest as much as they keep telling us to! But these past few days we have been able to rest more. We have also had some problems with boils because of the heat and humidity!

“We aren’t having the best race in our lives, but it’s not too bad, and has only just started.

“We are worried about Foncia and Virbac Paprec 3 as in a few days they could be 500 or 1,000 miles ahead. But we should worry about ourselves as this is an important moment in the race. We always take all strategic decisions together, and whoever is on watch makes the decisions about sails etc. We make major decisions together because we don’t we want one of us to resent it.”

Kito De Pavant (FRA), Groupe Bel:

“The St Helena high is a bit tedious because there is no wind so it’s difficult to progress to the south.

“It’s the ‘second Doldrums’ for us, the weather is very fine but not fine for us. There is no rain, but we think there’s a small weather system coming where the wind may change a little bit, it could move away or ‘die’. So it’s just a rubbish bit we’re going to have to go through. We’ve had a lot of light winds between the Mediterranean from Barcelona, Madeira, Canaries and now the St Helena anticyclone so it’s starting to get a bit much.

“I think Alex and Pepe are pretty much in the same sector as us, which is unfortunate for them because they had a big lead but they’re being gained on by everyone so it can’t be easy aboard Estrella Damm – or on Groupe Bel – because it's hard to see our friends from the west on our heels.

“Right now we are about 20 miles from the island of Martin Vaz. Gough Island is 40 degrees South, but it seems to get further and further away because every day it takes one more day to get there, but we must suffer this with patience and hopefully we’ll leave this bubble of no wind by finding a little strong easterly to get down into the South.

“Here, it looks like Lake Geneva, with just a minimum windspeed of 3 or 4 knots, so if we get up to 5 knots it’s a pleasure and really feels on the water! But the boat is still rather heavy, even Seb hasn’t managed to eat enough yet!”

Jean-Pierre Dick (FRA), Virbac-Paprec 3:

“The ‘ghost’ mode is interesting because it means we can sail to our own strategy and the others are not influenced by our position. It’s a nice advantage to have.
“All is going well here and there are beautiful sailing conditions, I love sailing in the South Atlantic – I don’t know why, but it's a pretty serene ocean, and we’ve seen some extraordinary seascapes with the moon illuminating the whole night.

“We’re counting down to our arrival in the deep South. One day we’ll go from tropical conditions to polar cold, so we’re savouring the moments in t-shirts.
“Right now we are not far from the border between Argentina and Brazil, and as we sail close to these countries we’re starting to imagine good Argentinian steaks because freeze-dried food starts to get you down a bit.”

Dee Caffari (GBR) GAES Centros Auditivos:

“It’s a little hot, a little sweaty, but very happy here! The closest boat to us is Renault, and obviously we’ve always kept an eye on Neutrogena after we let them get away in the north Atlantic, and it’s been really good for us to see that we’re just doing the same speed if not a little bit faster. And we’ve been trying really hard NOT to look over our shoulders at Hugo Boss coming down on us, we’re trying to look forward!

“We’re enjoying the glorious sunshine while we’ve got it, because it will be short-lived. But the weather’s really complex in the South Atlantic so it’s going to be a really difficult week. This morning is lovely, the wind is decreasing – we’ve only got 8 knots and it’s a little up and down, but we’ve got really flat water which means we can open the hatches and actually get some air flow in the boat which is really nice. It’s blue sky and scorchio! We know the cold weather is coming but we can’t even think about it at the moment.

“This time in the South Atlantic, although it’s complex it will actually go quite quickly and we’ll be on that train going round the bottom pretty quick so it’s important we do as many checks as we can while conditions allow and make life easy. But we’re in pretty good shape on GAES so nothing’s too stressful.”

Anna Corbella (ESP) GAES Centros Auditivos:

“We don’t have any reason not to be happy. And these calms are an opportunity to shorten the distances between the boats ahead, so we have to take advantage of it as much as we can.”

In French:

Lune de fiel

Loick Peyron and Jean-Pierre Dick aboard Virbac Paprec 3, looking furtive. Image copyright Jean-Pierre Dick.

* Estrella Damm est englué dans des vents faibles près du tropique du Capricorne
* Ses poursuivants, Groupe Bel et Mirabaud, se sont sensiblement rapprochés
* Un vent portant de plus en plus fort pousse Foncia et Virbac-Paprec 3 vers le Sud-Est

La nuit prochaine sera illuminée par la pleine lune, mais le satellite de la Terre risque fort de proposer un éclairage contrasté sur la flotte de la Barcelona World Race : le leader et ses poursuivants de plus en plus pressants, sont en effet englués dans une bulle, tout comme le partisan de la voie intermédiaire... Quand Foncia allonge très sensiblement la foulée et que Virbac-Paprec 3 vient de resurgir dans son sillage !

Encore une journée à suspens ! D’abord en redécouvrant Jean-Pierre Dick et Loïck Peyron après 36h de black-out, mais on pouvait déjà se douter de la réussite de leur coup tactique. A l’écoute de la vacation vidéo de ce mercredi matin, le sourire du skipper de Virbac-Paprec 3 en disait long : l’option « brésilienne » prise par le voilier bleu a été très positive… De fait, en suivant approximativement la même route que Foncia, il a choisi le bon couloir car le vent est particulièrement favorable au large de Rio de Janeiro ! Un bon flux de secteur Nord-Est de 15 à 20 nœuds souffle en effet sur la face orientale d’une dépression orageuse calée sous le cap Frio. Et comme cette perturbation va lentement d’abord, puis rapidement se décaler vers les Quarantièmes Rugissants, les deux bateaux qui avaient fait escale à Recife vont engranger les dividendes ! L’accélération va s’amplifier pour ces deux jours à venir, puisque les deux équipages français vont profiter d’un régime puissant de secteur Nord qui leur permettra de faire route directe vers l’île de Gough...

Stop and go

Les Espagnols de MAPFRE sont un peu moins bien lotis puisque cette journée de mercredi se déroulait sous le signe du petit temps en raison d’une zone de transition entre cette perturbation brésilienne et les hautes pressions qui s’écroulent au centre de l’Atlantique Sud. Ils peuvent toutefois espérer sortir de ce piège dès ce mercredi soir et, en gagnant dans le Sud, récupérer le couloir de vent qui pousse les deux duos français… Le timing s’avère serré mais quelque soit le scénario réel, Iker Martinez et Xabi Fernandez croiseront derrière ces deux équipages. Mais auront-ils démarré assez tôt pour dépasser le leader actuel ? Cela va dépendre de l’arrêt tropical qui a stoppé net Estrella Damm ! Le leader avait pourtant réalisé un parcours sans faute et se présentait sur le tropique du Capricorne en position favorable avec 130 milles de marge sur Kito De Pavant et Sébastien Audigane. La voie déjà très éloignée dans l’Ouest par rapport à la route directe (850 milles !), était logique au regard des prévisions après le passage de l’équateur : elle s’avère un piège pour le leader et positive pour ses chasseurs !
Car ce « stop and go » au large de l’archipel brésilien de Martin Vaz et Trindade, perdu au milieu de l’Atlantique, est très coûteux ! Depuis une journée et demie, Alex Pella et Pepe Ribes rament littéralement sur un lac suisse : à peine un souffle de quelques nœuds venant de l’Est, prémices d’un retour des alizés, mais quand ? Probablement en soirée de ce mercredi, ce qui va lui ôter le leadership ce week-end au profit des « Brésiliens », mais aussi ce qui va le mettre sérieusement en ballottage avec Groupe Bel et Mirabaud de plus en plus visibles dans le rétroviseur...

Le peloton se regroupe

Car c’est aussi l’occasion pour les chasseurs de se refaire au classement : la bataille est de plus en plus intense entre Neutrogena, le plus à l’Ouest du groupe, Renault ZE au centre, et Gaes Centros Auditivos le plus à l’Est. Ce triumvirat est en cours de regroupement à l’horizon de la bulle anticyclonique qui implose devant leurs étraves. A quelques milles les uns des autres par rapport au but, ils vont normalement converger ces prochaines heures et pourquoi pas, naviguer à vue dès jeudi ! En sus, avec seulement une centaine de milles de retard sur Estrella Damm, ce qui leur ferait un gain de 200 à 250 milles en trois jours ! Et ils ne subiront en plus pas cet arrêt brusque au tropique du Capricorne...

150 milles plus loin, un autre trio navigue dans des conditions presque habituelles dans cette zone de l’Atlantique Sud : un alizé modéré le propulse à vitesse régulière vers l’île Gough et ils devraient sentir très prochainement un renforcement de ces vents d’Est. Les écarts vont donc rester stables entre la tête (actuelle) et la queue de la flotte jusqu’à la première porte des glaces ou presque.

Notons toutefois que Hugo Boss reste le plus rapide des trois car le potentiel de ce bateau très puissant est mis en valeur dans ces conditions medium. Fermant la marche sur une route plutôt Ouest par rapport à ses prédécesseurs, FMC trace son sillon à bonne allure et ne devrait pas être distancé ces prochains jours. En attendant, la pleine lune de la nuit prochaine aura un goût de fiel pour le leader et une saveur de miel pour les « Brésiliens » !

Neutrogena. Image copyright Nico Martinez/Neutrogena.

Classement du 19 janvier à 15 heures :

1 ESTRELLA DAMM Sailing Team à 20 641 milles de l’arrivée
2 GROUPE BEL à 37 milles du leader
3 MIRABAUD à 56 milles
4 NEUTROGENA à 103 milles
6 RENAULT Z.E à 111 milles
7 MAPFRE à 133 milles
8 FONCIA à 133,5 milles
9 VIRBAC-PAPREC 3 à 169 milles
11 HUGO BOSS à 275 milles
12 WE ARE WATER à 317 milles
13 FORUM MARITIM CATALA à 460 milles

Ils ont dit :

Pepe Ribes, Estrella Damm

« Nous savions que nous allions être pris dans la molle. Nous avons fait cinquante empannages cette nuit. Ce que nous avons vécu dans les calmes équatoriaux, nous le retrouvons ici. Une pétole totale qui nous bloque. Nous verrons ce qui arrive aujourd’hui, si cela passe par la droite. En fonction du vent que nous allons toucher, le classement pourrait bien varier. Nous pourrions rester scotchés pendant dix heures dans les calmes. Il reste 2 300 milles jusqu’à la porte des glaces, il peut se passer beaucoup de choses encore. Nous préparons les sacs pour anticiper sur les prochains jours plus froids... Nous passerons de 30°C à 10°C.
Techniquement, nous n’avons pas modifié notre façon de naviguer. Lorsque nous étions le long des côtes brésiliennes, nous avons couvert le maximum de bateaux possibles : sept dont trois qui sont partis sur la droite... »

Iker Martinez, MAPFRE :

« Nous naviguons au près dans peu de vent sous code 0, cap au Sud. Nous étions en mode « furtif » pour faire de l’Ouest et, après réflexions, nous sommes revenus à l’Est. Nous verrons dans notre groupe qui sortira le premier des calmes.
Les problèmes de Virbac-Paprec 3 et de Foncia, avec leurs arrêts forcés au Brésil, les ont obligés à tenter une option par rapport au vent. Nous ne faisons pas la meilleure régate de toute notre vie, mais nous sommes tout de même contents. Xabi porte une amulette, de sorte que nous avons de la chance. Nous nous préoccupons de Foncia et Virbac-Paprec 3. En quelques jours ils pourraient nous mettre 500 à 1000 milles. C’est un moment clé de la course ! »

Jean-Pierre Dick, Virbac-Paprec 3 :

« Le mode furtif est intéressant car il permet d’avoir sa propre stratégie et les autres ne sont pas influencés par notre position. C’est un jeu assez sympa. Ça se passe bien et ici il y a de belles conditions de voile : j’adore l’Atlantique Sud, je sais pas pourquoi mais c’est un océan assez serein, on y trouve des paysages extraordinaires avec cette lune qui éclaire tout le pont la nuit. On compte en heures notre passage dans le grand Sud. On passe de conditions tropicales à des conditions froides et en une journée, on enfile les polaires : on savoure donc les moments en tee-shirts ! Nous ne sommes pas loin de la frontière entre l’Argentine et le Brésil et quand on passe près de ces pays, on imagine les bons steaks argentins car la nourriture lyophilisée commence à peser… Normalement le vent va rentrer pour tous les bateaux dans quelques heures et nous, on va rentrer dans des conditions plus musclées, plus sérieuses. »

Kito de Pavant, Groupe Bel :

« La « boufigue » de Sainte-Hélène, c’est un peu laborieux car il n’y a pas de vent : c’est difficile d’avancer dans le Sud. C’est le deuxième Pot Au Noir : il fait très beau et même trop beau à notre goût, sans aucun grain. On espérait que ce petit système sans vent s’éloigne ou se reforme, finalement on est obligé de passer dedans : c’est un peu la soupe à la grimace ce matin. La pétole, on en a eu beaucoup depuis Barcelone entre la Méditerranée, Madère, les Canaries et maintenant l’anticyclone de Sainte-Hélène : ça commence à se faire un peu longuet... Je pense qu’Alex et Pepe sont un peu dans la même mouise que nous, et c’est malheureux pour eux car ils avaient une belle avance mais ils se font remonter par tout le monde : ça ne doit pas être facile à bord d’Estrella Damm. C’est pareil pour Groupe Bel car c’est dur de voir les copains de l’Ouest prendre la poudre d’escampette. On est à une vingtaine de milles de l’île de Martin Vaz et l’île Gough est par 40° Sud : ça nous paraît loin pour y aller car on compte tous les jours une journée de plus pour y arriver. Il faut prendre son mal en patience et on va faire en sorte de sortir de cette bulle sans vent en retrouvant du vent d’Est un peu fort pour descendre dans le Sud. Là, ça ressemble au lac Léman, mais on avance quand même un minimum. On est toujours à 90° du vent qui est plutôt Nord-Est. »

Barcelona World Race