Saturday, 22 January 2011

BWR: A wild ride from the west

Virbac Paprec 3. Image copyright Yvan Zedda/Virbac Paprec 3.

Three weeks since they set off, the Barcelona World RACE fleet has taken a new shape. Yesterday evening Foncia surged into first place, and this morning Virbac Paprec 3 joined them at the head of the race in second place

by Barcelona World Race media

Together the pair, which each stopped in Recife, Brazil have maintained a samba pace since leaving the South American coast. Today they have been enjoying a fast ride on their journey back from the western frontiers of the course, both averaging over 20 knots of boat speed in solid northerlies. In the past 24 hours the French duo covered over 400 miles – on average 150 miles more than the boats on the east of the course.

Michel Desjoyeaux and François Gabart (FRA) were first to reclaim their place at the front of the leaderboard, arriving in first place yesterday evening ahead of Estrella Damm, who had led the fleet for the previous six days. Alex Pella and Pepe Ribes (ESP) exited the light winds zone yesterday, but in moderate easterly breezes their speed has leveled out at around 11 knots. This has allowed the other western rebels on Virbac Paprec 3, riding ahead of the same low pressure system as Foncia, through into second place overall this morning.

In fourth place Kito de Pavant and Sebastien Audigane (FRA) on Groupe Bel have stuck close to Estrella Damm. However, the next potential threat to the status quo could come from MAPFRE, who also struck out on an independent course and are currently the most westerly boat on the track in fifth. Some 200 miles further north than Virbac Paprec 3, the 49er pairing of Iker Martinez and Xabi Fernandez (ESP) don’t have quite the same white-knuckle conditions as the new leaders, but at the edge of the low pressure system they are still making 16 knots average speed and may well be able to maintain this momentum into third place.

Although the low pressure system seems to be moving more rapidly south-east than previously predicted, if the westerly boats are able to stay ahead of the front their advantage will continue to extend to Gough Island, with the first boat likely to reach this remote Atlantic waypoint on Sunday. Meanwhile, with two high pressure zones set to merge across the southern Atlantic over the next two days, the boats on the easterly side of the track will need to find a route south if they are to remain in contention.

As Michel Desjoyeaux (FRA) explained: “We are sailing with two digits of boatspeed and the first digit is a ‘two’ so it’s good news, but on board it is a little shaky. Fortunately we’re under the coach roof so we can be protected. With the weather that is set to arrive it’s better to be in front because you have more options.”

On board Neutrogena. Image copyright Neutrogena.

Seventh-placed Renault Z.E. and Neutrogena in eighth have pulled away from GAES Centros Auditivos over the course of the day by maintaining a steady 11-12 knots. Meanwhile Dee Caffari (GBR) and Anna Corbella (ESP) on GAES Centros Auditivos have once again been lassoed by a light winds zone, with their average speed dropping to under 5 knots this afternoon.

Hugo Boss is now in fact more southerly than GAES, but at just over 100 miles further west is still ranked one place behind them in 10th. Behind them Central Lechera Asturiana and We Are Water have each held their easterly line, with Forum Maritim Catala in 13th, now some 630 miles behind the first boat.

There was news too of the 14th boat to start the race, as Bruno Garcia (ESP) and Jean Le Cam (FRA) of the dismasted Président paid a visit to Barcelona World RACE headquarters and spoke to some of the competing skippers in this morning’s live video conference.

Standings at Friday 21 January at 1400hrs UTC

1 FONCIA at 20057 miles from the finish
2 VIRBAC-PAPREC 3 at 49 miles from the leader
3 ESTRELLA DAMM at 130 miles
4 GROUPE BEL at 164 miles
5 MAPFRE at 198 miles
6 MIRABAUD at 234 miles
7 RENAULT Z.E. at 283 miles
8 NEUTROGENA at 296 miles
10 HUGO BOSS at 430 miles
12 WE ARE WATER at 499 miles
13 FORUM MARITIM CATALA at 633 miles

Skipper Quotes Friday January 21, 2011

Michel Desjoyeaux (FRA), Foncia:

"What will happen in the coming days, I do not know. The meteorologist on board is currently only interested in making a snack! We are pursued by a small depression, if it goes fast enough it will take us at least until Gough Island and we will be first through the door to the Atlantic, but before that there is a little uncertainty, so for the moment we’re going full speed with these conditions.

“We are sailing with two digits of boatspeed and the first digit is a ‘two’ so it’s good news, but on board it is a little shaky. Fortunately we’re under the coach roof so we can be protected. With the weather that is set to arrive it’s better to be in front because you have more options.

“Sometimes there are big waves over the deck so to go for a wander outsider you need some good wet weather gear. We’re going very fast at 20 knots of speed so it’s normal that it’s so wet outside!

“I think this boat is less comfortable than the boat I had two years ago because the volume is more generous and there is less at the front so the waves come over. But at this rate we are faster than the former version, which is now MAPFRE. If you look at the speeds that Xabi and Iker are getting to stay near us, they’re sailing MAPFRE really well. Had those two not been caught in the windless patch, they would be serious contenders!”

Pepe Ribes (ESP) Estrella Damm:

Estrella Damm. Image copyright Jorge Andreu/Estrella Damm.

“Right now we have some steady wind of about 15-20 knots, an east-north-east direction, at about 90 degrees. We’re going well, but later the situation will get a bit complicated.

“We are sailing as hard as we can, it will be very exciting because we are all going to arrive in the south all together. We are going at maximum pace – we don’t have a middle option.

“Bruno Garcia is a partner, a friend, and so we’re very sorry [for the dismasting]. For Alex and I it was a huge shame. It could happen to us tomorrow, you just never know.

[To Alberto Prous, winner of the first leg of the Virtual Barcelona World RACE online game] “Last year when I injured my finger and could not participate in a leg of the Volvo Ocean Race, I joined the virtual game. The first leg was an ordeal for me – and my wife! I ended up being banned from the computer, because I was playing it everywhere, even taking it to the supermarket!

“But it’s better to play from here. If you get something wrong the penalties are also more severe, but when we get it right we know about it.

“Foncia are the best. We were lucky to sail close to them in the Mediterranean and I have to say we were very impressed with Foncia. The always choose the best option. Desjoyeaux is an exceptional sailor.

“In about six days we’ll be at Gough Island, at 42 degrees latitude. But before we get south into more wind, we’ll have to gybe and head up.

“We are really looking forward to picking up the pace, because these calms have been really long for us. After that we had some rain showers and it has also been hard to deal with everything. We are looking for a change because our boils are getting infected and we smell pretty bad. At least with the winter weather we’ll put some more clothes on and won’t smell so much!”

Iker Martinez (ESP), MAPFRE:

“Hello to everyone, we’re now heading south. We just crossed the St Helena high pressure, that was pretty difficult. It was big, huge! So we had little wind and it was very shifty, so all of us were just fighting to cross that. We are a little bit more west than most of the guys, so we’re all good in the centre. The other two guys, the French boats went even more west than us and they were crossing better, so now we have more wind which is good. We’ve been sailing with almost 20 knots, 18 knots that was great after being just floating for a couple of days.

“Now we’re heading for the first ice gate so in two or three days it’s going to get cold, it’s going to be very windy and we’ll be in the Southern Ocean. So we’re really looking forward to that and at the same time it’s looking at the boats in front to try to make sure they don’t get too far away when we’ll be in the Forties.

Everything’s going well on board, we’re great and the boat is 100 per cent which is good. We’ve already been sailing for 22 days so to have the boat 100 per cent is difficult at this stage of the boat, so we realise we’re good shape, we’re enjoying it a lot, we’re very happy.”

In French:

Périphérique extérieur

Foncia. Image copyright Benoit Stichelbaut/Team Foncia.

* Foncia et Virbac-Paprec 3 mènent désormais le bal à des vitesses hallucinantes
* MAPFRE va aussi réussir à faire l’extérieur alors que le peloton est bloqué au centre
* La dépression orageuse va pousser les deux leaders jusqu’à l’île Gough

Après trois semaines de mer, la deuxième édition de la Barcelona World Race commence à dessiner une hiérarchie à l’horizon du passage de la première marque de parcours de ce tour du monde de 24 600 milles : Foncia et Virbac-Paprec 3 sont bien installés en tête et MAPFRE est en passe de prendre la troisième place quand le peloton progresse modérément au centre de l’Atlantique Sud...

Trois semaines de mer et seulement 4 600 milles parcourus sur la route optimale : 9,12 nœuds de moyenne sur l’orthodromie… Cela paraît peu mais en fait, le leader (depuis un peu moins de 24h) a en réalité couvert plus de 5 800 milles, ce qui monte la moyenne réelle de Michel Desjoyeaux et François Gabart à 11,5 nœuds. Mais c’est surtout depuis une journée que Foncia allonge des distances quotidiennes impressionnantes : ces dernières 24 heures, le plan VPLP-Verdier a cumulé plus de 460 milles (19,16 nœuds), tout comme Virbac-Paprec 3 qui a même rajouté 15 milles au compteur (19,58 nœuds) ! Et pendant ce temps, les Espagnols Iker Martinez et Xabi Fernandez ont réussi à maintenir 16,6 nœuds de moyenne par jour, mais du côté du centre du plan d’eau, Estrella Damm qui mène désormais la chasse aux « Sudistes », n’a parcouru que 330 milles sur l’eau (13,75 nœuds)... Et cette configuration va s’aggraver ce week-end !

Devancer le front

Car pendant que le gros de la flotte longe la bordure occidentale de l’anticyclone de Sainte-Hélène qui vient de se remettre en place, et profite d’un alizé modéré de 12 à 18 nœuds de secteur Est, les trois bateaux à 300 milles (MAPFRE) et à 500 milles (Foncia, Virbac-Paprec 3) plus dans le Sud-Ouest, progressent dans un flux de Nord d’une bonne vingtaine de nœuds pour le voilier espagnol, de près de 30 nœuds pour les deux bateaux français… Michel Desjoyeaux et François Gabart alignent des moyennes supérieures à vingt nœuds, travers au vent pour gagner dans le Sud-Est. En compagnie de Jean-Pierre Dick et de Loïck Peyron, ils devraient atteindre les Quarantièmes Rugissants avant minuit ce vendredi. Car les deux duos doivent encore patienter avant de piquer directement sur l’île Gough (40°15S-10°W) et ils pourraient même descendre sous la latitude de rocher volcanique isolé de 90 km² de superficie, pour remonter au dernier moment et raser ce relief escarpé de 910 mètres d’altitude.

En effet, les deux équipages doivent aller vite pour rester devant le front froid qui se déplace rapidement vers le Grand Sud afin de profiter de ce flux puissant qui va légèrement tourner vers le secteur Nord-Ouest samedi. Lorsque les deux bateaux seront dépassés par la masse nuageuse, le vent va franchement basculer au Sud-Ouest en mollissant, puis va passer au Sud d’une douzaine de nœuds seulement… Atterrir travers dans un vent modéré est donc le meilleur choix, même si Michel Desjoyeaux et François Gabart devront faire attention de ne pas trop serrer l’île au Nord dans ce régime de vent… Et probablement à peine trois à six heures plus tard, ce sera au tour de Jean-Pierre Dick et Loïck Peyron de contourner cette première marque de parcours.

Chasseurs espagnols

Iker Martinez et Xabi Fernandez tirent finalement leurs marrons du feu avec leur option intermédiaire puisqu’eux aussi vont toucher le flux de secteur Nord, un peu moins musclé, mais presque aussi longtemps. Ces brises portantes ne pousseront pas MAPFRE jusqu’à Gough, mais lui permettront normalement de dépasser Estrella Damm avant dimanche midi : la marge pourrait même atteindre cent milles au passage de l’île ! Car le centre de l’Atlantique Sud va redevenir mou, voire même franchement délicat à traverser… En effet, derrière le front froid qui va passer devant les étraves du peloton sans lui apporter de gradient supplémentaire, c’est un nouvel anticyclone venu d’Argentine qui va une nouvelle fois engluer le gros de la flotte ! Vents faibles, brises pouvant même tourner à l’Ouest voire au Sud-Est, mer assez tourmentée : les conditions de navigation vont être très irrégulières dimanche avec l’installation d’une dorsale en plein sur la route des centristes...

Embouteillages aux travaux anticycloniques

On board Renault ZE. Image copyright Renault ZE.

Et il n’y aura donc pas que l’ancien leader espagnol à souffrir dans cette molle proche des Quarantièmes Rugissants ! De Groupe Bel à Hugo Boss, la traversée de cette nouvelle bulle anticyclonique va être redoutable et il n’y a peut-être que les trois retardataires qui la verront passer devant leur nez sans être perturbés : une opportunité pour Central Lechera Asturiana et We are Water les plus à l’Est, comme pour Forum Maritim Catala très à l’Ouest, de retrouver le contact avec le peloton...

La route logique entre l’équateur et le cap de Bonne-Espérance cumule les embûches : après un alizé plutôt mou entre l’équateur et le tropique du Capricorne, puis des « travaux de reconstruction » de la voie anticyclonique aux abords de l’archipel de Martin Vaz i Trindade, le chemin va encore « s’ébouler » ! Tandis que ceux qui ont pris le « périphérique extérieur » circulent à fond les ballons sans se préoccuper des radars : Virbac-Paprec 3amême été flashé à plus de 21 nœuds de moyenne...

Classement du 21 janvier à 15 heures :

1 FONCIA à 20 057 milles de l’arrivée
2 VIRBAC-PAPREC 3 à 49 milles du leader
3 ESTRELLA DAMM Sailing Team à 130 milles
4 GROUPE BEL à 164 milles
5 MAPFRE à 198 milles
6 MIRABAUD à 234 milles
7 RENAULT Z.E à 283 milles
8 NEUTROGENA à 297 milles
10 HUGO BOSS à 430 milles
12 WE ARE WATER à 499 milles
13 FORUM MARITIM CATALA à 633 milles

Ils ont dit :

Jean Le Cam, Président, de passage au PC Course de Barcelona : « Cela fait partie du métier : si on ne voulait pas prendre de risques et si on voulait une vie peinard, on ne ferait pas du bateau à voile... Il n’y a rien d’écrit dans ce métier, rien de fait et on le voit bien que ce soit sur le classement ou que ce soit sur la casse éventuelle. C’est la vie de tous les jours : chez tout le monde, il y a des emmerdes qui arrivent, qui vous tombent dessus. Nous, c’est pareil donc après il faut gérer au mieux. On a démâté, on a emmené le bateau à Mindelo, il n’y a pas eu de soucis particuliers. Je regarde la course : je me suis connecté au dernier aéroport où j’étais, à Mindelo. Michel Desjoyeaux était au Sud avec Virbac. Forcément, ils étaient à droite parce qu’ils se sont arrêtés à Recife. Le premier qui attrape le train, il finit par prendre la tête de la course. Cette fois, le train était au Sud : il ne faut juste pas rester sur le quai. Il faut regarder si le Président repart ou pas, et moi j’ai toujours l’objectif du Vendée Globe..»

Michel Desjoyeaux, Foncia : « Nous sommes poursuivis par une petite dépression : si elle va assez vite, elle va nous amener au moins jusqu’à l’île de Gough et peut être jusqu’à la première porte Atlantique… Sinon, ça va être le bazar ! Il y a un peu d’incertitude, mais on bombarde avec ce que nous avons ! On atteint des vitesses à deux chiffres qui commencent par le chiffre 2 : c’est une bonne nouvelle. Avec ce qui nous attend, il vaut mieux être devant, car ça nous laisse plus d’opportunités. Mais c’est accompagné d’un peu de shaker à bord. Heureusement, nous sommes suffisamment abrités par la casquette. Parfois il y a des bons paquets de mer qui recouvrent le bateau : pour aller se promener dehors, il faut un bon ciré. En ce moment, ça bombarde à 20 nœuds de moyenne ! Dehors ce n’est pas pluvieux, nous sommes juste en avant de la pluie ou en bordure. »

Pepe Ribes, Estrella Damm : « En ce moment, nous avons un peu de vent constant d’environ 15/20 nœuds d’Est-Nord-Est. Nous filons au travers, toutes voiles dehors ! En revanche, devant nous, la situation devient plus compliquée... »

Barcelona World Race